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NBC : la grille de rentrée 2009 (1ère partie)

"J'adore qu'un plan se déroule sans accrocs"

John "Hannibal" Smith

Tout commence en 2004

Pour comprendre la grille de l'automne 2009 de NBC, il faut remonter le temps. Septembre 2004. La chaine annonce solennellement que Jay Leno va quitter la présentation du Tonight Show. La résiliation de son contrat prendra effet... en 2009.

Les networks ont l'habitude d'être moins précautionneux lorsqu'il s'agit de se séparer de leurs salariés. Mais l'animateur du talk-show le plus regardé des Etats-Unis n'est pas n'importe quel employé. Il est à la barre depuis 1992 d'une véritable institution. Un rendez-vous incontournable dont la structure a peu varié depuis son lancement national en 1954 : démarrage tous les jours sauf le week-end à 23h30, un monologue introductif et rigolard sur l'actualité du jour, des interviews complices de célébrités en promo, des sketchs bon enfant et de la musique. Le Tonight Show n'a connu que 4 animateurs depuis sa création ! Un îlot de stabilité dans un océan télévisuel souvent déchainé. NBC est donc prudente avec son joyau.

Il faut sauver le soldat Leno

En réalité, c'est Jay Leno qui souhaite arrêter l'épuisant sacerdoce et non NBC, bien au contraire. En 2006, le show a rapporté environ 160 Millions de dollars par épisode et a généré 15% des bénéfices annuels du network ! Il faut donc éviter une catastrophe industrielle et trouver un plan à double détente :
1-    Remplacer Jay sans casser le Tonight show.
2-    Et surtout ne pas laisser partir Jay à la concurrence, en particulier ABC qui lorgne l'enfant prodige.

La question du remplacement est tout de suite réglée : Conan O'Brien prendra le fauteuil de Jay Leno. L'animateur de Late Night with Conan O'Brien diffusé tous les soirs dans la foulée du Tonight Show est adoubé dès 2004. L'animateur à la houppette rouge devra juste ravaler un penchant pour l'humour absurde pour rentrer dans les souliers de Jay. Lancé dans le grand bain le 1er juin dernier, Conan semble avoir trouvé ses marques. Il a maintenu en deux semaines le leadership de NBC sur les shows de David Letterman (CBS) et Jimmy Kimmel (ABC).

La question du départ de Jay vers la concurrence a mis plus de temps à se régler.

4 ans de réflexion

En décembre 2008, NBC dévoile une parade au départ de son étalon qui a tout du coup de poker : le network ouvre à Jay Leno non seulement les portes de son prime time mais lui en donne même les clés : The Jay Leno Show sera diffusé tous les jours de la semaine entre 22 heures à 23 heures, 46 semaines par an ! L'émission se voit offrir la totalité de la tranche horaire mythique qui a vu la naissance des drames E.R., Law & Order, Hill Street Blues ou L.A. Law. Si le coup fonctionne, le monde des networks US vivra une véritable révolution copernicienne.

Il faut reconnaître que les arguments sont nombreux en faveur d'un changement de cap. La chaine a perdu depuis longtemps son lustre d?antan et sa tranche de 22 heures a particulièrement souffert. NBC s'échine à lancer des successeurs aux illustres prédécesseurs mais le bilan reste peu flatteur. Combien de My own worst enemy ou de Lipstick Jungle pour un Law & Order : SVU, dernier succès en date ?

Marges ou audiences, NBC a choisi

Le Service Financier de NBC est exalté par l'idée de mettre un talk show en prime-time : calculette en main, il démontre à Ben Silverman et Marc Gabroff, les deux patrons de NBC Entertainment, qu'à 400 000 dollars l'épisode, 1 semaine de Jay Leno Show coute moins qu'1 heure de drama. CQFD pour l'actionnaire de NBC, le groupe General Electric, réputé pour sa politique généreuse de dividendes aux actionnaires.

Le Services des Etudes quant à lui déballe ses Powerpoint et ses certitudes : la tranche horaire de 22 heures est une tranche sacrifiée sur l?autel du DVR. 22 heures est le prime-time pour les 30% de foyers américains équipés d'enregistreurs numériques. C'est en fin de soirée qu'ils regardent les séries enregistrées entre 20 et 22 heures. The Jay Leno Show permet de contourner le problème, disent-ils : à la différence des séries, le talk-show résiste à une écoute différée car il est ancré dans l'actualité du jour. De plus c'est l'anti-serial, on y entre à n'importe quel moment sans besoin d'en avoir vu le début. Bref, Jay sera l'attrape-tout du prime-time !

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