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Vite ! Vite ! Envoyez les J.O. !

La trêve olympique arrive à point nommé pour NBC qui vient de conjuguer catastrophe industrielle et psychodrame national.

A son immense soulagement, son antenne sera donc occupée dès le 12 février prochain par les Jeux Olympiques d'Hiver. Flocons ouatés, manteaux neigeux et patineurs gracieux. De quoi se changer les idées après la calamiteuse opération The Jay Leno Show qui lui a valu de subir une avalanche de quolibets et de vociférations initiée par ses animateurs maisons, Jay Leno et Conan O'Brien.

En guise d'amuse bouche, voici quelques unes des insultes proférées à l'antenne par les intéressés. Conan O'Brien osant (certes en espagnol) un « NBC est dirigée par des chèvres imbéciles qui se nourrissent de pognon et chient des problèmes » ou Jay Leno annonçant qu'il reste sur NBC : « J'ai choisi de rester sur le Titanic ». Le moins qu'on puisse dire c'est qu'ils auraient pu faire mieux du point de vue du patriotisme d'entreprise !

Chassez le Drame...

Pour comprendre la haine et la rancoeur qui ont imprégnés cette affaire, retour sur la décision prise par les équipes de Jeff Zucker au printemps 2009 : programmer tous les soirs de la semaine un talk-show non plus à 23 heures 30 comme c'est le cas habituellement aux Etats-Unis mais à 22 heures. Les amateurs des séries de deuxième partie de soirée en sont pour leur frais. A la porte E.R. (Urgences), Law & Order : SVU et autres dramas qui ont fait la réputation du network. Le talk-show de fin de soirée, véritable institution américaine programmé après les JT locaux fait donc son entrée en Prime Time. Des couts de production cinq fois moindre et une capacité supposée à mieux résister à l'écoute différée convainquent le patron de NBC de tenter ce pari.

Jay Leno se voit confier les rênes de ce talk-show de Prime Time. Le locataire du Tonight Show renonce donc à l'émission de fin de soirée qu'il animait depuis 17 ans et en passe les clés à Conan O'Brien au printemps dernier. Précisons que les talk-shows de fin de soirée US ont la particularité de survivre au départ de leurs animateurs. Ces derniers en sont les gardiens tout autant que les animateurs. Le prédécesseur de Jay Leno, Johnny Carson a ainsi animé le Tonight Show pendant plus de trente ans.

Malheureusement pour NBC et les intéressés, ni The Jay Leno Show à 22H, ni The Tonight Show avec Conan O'Brien à 23H30 ne sont des succès, loin s'en faut. Le 14 septembre la première émission de Jay Leno rassemble une audience exceptionnelle de 18 millions de téléspectateurs. La suite ne sera pourtant qu'un interminable naufrage et les audiences atteindront leur étiage au bout d'un mois, aux alentours de 5 millions de curieux. La concurrente CBS ne fait qu'une bouchée du talk show avec son parapsychologue blond (The Mentalist), ses experts (CSI : NY) ou son épouse modèle (The Goode Wife).

Pour ne rien arranger aux affaires de NBC, Conan O'Brien a du mal à trouver sa place dans le Tonight Show. L'humour absurde et pince sans-rire de ce diplômé de Harvard laisse le public de marbre. Ces derniers se détournent en nombre de NBC au profit de David Letterman sur CBS. Conan plafonne à 2,5 Millions de téléspectateurs quotidiens tandis que Letterman l'éternel second prend sa revanche et la première place du Late Night avec une moyenne de 4,2 millions. Pour mémoire le Tonight Show version Leno rassemblait aisément 5 millions de personnes chaque soir.

Voila, c'est fini

L'opération perdant - perdant de NBC se complique avec la fronde des chaines affiliées début janvier. Ces dernières possèdent des fréquences de diffusion locales et achètent à NBC le droit de retransmettre les programmes du network. Elles vendent de l'espace publicitaire local entre ces programmes 'nationaux' et ont la possibilité de diffuser un journal d'informations locales de 30 minutes à 23H00. Littéralement entrainés contre leur gré dans la débâcle Jay Leno - Conan O'Brien, les JT locaux vont voir leurs audiences s'effondrer (-48% à New York, -43% à Los Angeles, source : Nielsen) et les chaines subissent en trois mois un manque à gagner collectif de 22 millions de dollars de recettes publicitaires (source : Harmelin Research).

Au début du mois de janvier, les affiliés NBC rugissent et menacent de ne plus reprendre le signal du network, c'est-à-dire de ne plus le payer. Panique chez NBC qui pensait prolonger le statu quo jusqu'à l'été ! Jeff Zucker et ses équipes sont contraints de satisfaire les affiliés et envisagent de déprogrammer The Jay Leno Show. Afin de ménager la chèvre et le chou, ils proposent un deal à Jay et Conan : chacun d'eux conserve son émission mais Jay occupera la tranche de 23H30 et Conan celle de minuit.

Team Twitter

C'est alors que l'affaire va devenir publique. Conan se rebelle et refuse le deal par voie de presse. Dans une lettre commençant par les mots « Au peuple de la Terre... », il se présente en victime et résume la situation ainsi : Jay Leno s'est planté à 22H et c'est moi qui en pâtit. Il oublie de préciser que depuis 7 mois, les audiences de son émission ne décollent pas. D'autres ont perdu leur poste pour moins que cela. A l'antenne, il déclare que présenter le Tonight Show était un rêve de gosse, puis il interpelle les enfants d'Amérique : « Dans la vie, vous pouvez réaliser tout ce dont vous rêvez, à moins que Jay Leno veuille la même chose que vous ».  

Ce qui se serait probablement réglé auparavant dans les salons feutrés d'agents et d'avocats des medias déboule sur la place publique. Et en prenant l'opinion publique à témoin sur un sujet purement business, le millionnaire Conan O'Brien devient paradoxalement le champion de tous ceux qui ont perdu leur emploi par la faute d'utres, plus riches (Jay le milliardaire), plus puissants (NBC) ou tout simplement incompétents (NBC encore). Chaque soir il tape à bras raccourcis sur Jay Leno et sur NBC. Les audiences du Tonight Show explosent, Twitter piaille d'excitation et les bloggeurs font de « CoCo » leur nouveau champion, le représentant des petits contre les grands. On voit débarquer sur internet des posters Team Coco, des comptes facebook I'm with Coco, tandis que des manifestations de soutien se tiennent devant chez NBC. Les animateurs des autres talk shows de fin de soirée en profitent pour taper sur leurs concurrents, Jimmy Kimmel très en verve se déchaine contre Jay Leno tandis que Craig Ferguson fait de la surenchère qualifiant les patrons de NBC « de bâtards de rats perfides ». Même Tom Hanks se moque de NBC. Dur.

Vendredi dernier, Conan O'Brien présentait son dernier Tonight Show. Lui qui n'avait jamais vraiment su émerger dans le paysage des animateurs TV quitte la chaine en superstar, doté d'une image de résistant et d'un chèque de 33 Millions de dollars qui lui interdit de travailler pour une autre chaine que NBC jusqu'au... 1er septembre 2010. FOX, FX, Comedy Central, HBO, USA Network ont déjà fait savoir qu'elles souhaitaient le recruter.

Jay Leno et NBC ont perdu la guerre des talk-shows, et le seul vainqueur semble être Conan O'Brien. Combien de temps pourra-t-il conserver ce bénéfice d'image ? L'opinion publique demeurera-t-elle son alliée lors de son retour en septembre prochain ?

La réponse après les J.O. !


Vincent Gaume

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